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神秘X-37B的第三次归来

日期:2014-10-22 【 来源 : 新民周刊 】 阅读数:0
阅读提示:它在飞,飞了足足22个月。至于什么时候飞出了大气层,什么时候飞进大气层,什么时候又飞出去了,实在不得而知。
记者|姜浩峰
 
 
      经过675天的神秘飞行,无人驾驶的X-37B终于在当地时间10月17日降落在加州范登堡空军基地。当日上午9点24分,在距离洛杉矶西北258公里、加利福尼亚州隆波克附近的这座沿海空军基地和发射场,X-37B稳稳地停在了跑道上。
  此次降落,比之前媒体披露的预测时间晚了三天。这架隶属于美国空军太空司令部的X-37B,自从2012年12月11日于佛罗里达州卡纳维拉尔角发射升空后,就经常“神龙见首不见尾”,不知所踪。普罗大众知道的,仅是——这是X37-B的第三次飞行。与前两次不同的是,这次是一架新装配的X-37B升空。它在飞,飞了足足22个月。至于什么时候飞出了大气层,什么时候飞进大气层,什么时候又飞出去了,实在不得而知。
  
太空战先驱?
  
  扑朔迷离的飞行轨迹,系此架X-37B在执行所谓“OTV3”任务。至于“OTV3”具体是些什么内容?目前能够了解到的仅有两个字——绝密!美军对X37-B此行的用途、关键数据全部保密。军方仅表示,X-37B系“可使用重复使用的太空飞行器技术,执行降低风险、试验和制定运行方案任务”,但任务的细节是保密的。项目总成本和预算限额更是机密的。
  今次,为迎接X-37B回家,五角大楼播发了曾经高度机密级的X—37B发射升空的视频。视频中首称X-37B为“研究导弹”。从字面上已不难闻到硝烟的味道了。而在此之前,美军多次否认X-37B是一款在研武器。在X-37B升空之前,美国军方曾表示,X-37B的正式称呼应为“轨道测试飞行器”,它将执行诸如导航、定位、热防护等测试任务,并称它不会导致“太空武器化”。X-37B最初由美国航空航天局启动,可后来改由美国国防高级研究计划局实施,最终又被美国空军接手,由位于科罗拉多州斯普林斯市的美国空军航天司令部全程负责X-37B的操作和实验任务。其主导部门的变更,其实已经说明了它的军事意义。在今年10月初,飞行着的X-37B即将返回地面之前,美国海军战争学院国家安全事务专业的Joan Johnson-Freese教授就曾表示:“空军还将继续扩展X-37B的能力。”
  那么,X-37B到底是个什么玩意儿呢?出入大气层自由地就像去自家后院一般的X-37B,会如何改变未来战争模式呢?
  细看美军披露的X-37B信息——机体长8.8米,翼展4.5米。发射时需要搭乘“宇宙神5号”运载火箭。可见这是个并不庞大的家伙,外形仅为当年航天飞机的四分之一。当年,美国航空航天局的航天飞机每次飞行前,都需要数千名工程师和技术人员协同工作三四个月,而X-37B起飞的准备时间在数天之内。它的飞行轨道高度约350公里。和传统的航天飞机不一样,X-37B可以在距离地面30公里到100公里的低轨道之间,像打水漂儿一样围着地球转。其飞行时速约28044公里,超过音速达25倍!一般军用雷达无法迅速发现它的行踪。
  X-37B发射升空之后,曾经有一组国际航天观察家对这一航天器进行了连续跟踪,他们主要使用视频望远镜跟踪航天器,确信该航天器可以用作新型间谍卫星。有加拿大资深卫星观测者称:“这架太空飞机每旋转31圈,其地面轨迹就会重复,这种轨迹符合美国侦察卫星的特征。”美国兰德公司防务分析专家彼特·威尔逊认为:“X-37B被认为是能将少量的有效载荷送入轨道,执行一系列的军事任务,然后再返回地球的飞行器的雏形。”从X-37B的有关信息和专家分析,不难发现这是一款既可以当作侦察卫星,又可以当作作战飞机的新式武器。而美军既然拥有分辨率超高的军事卫星,又拥有门类齐全的各型军用飞机,那么其研发的X-37B绝非一个简单的二合一产品。比如有分析认为,X-37B有一个犹如小型后备厢的东西,搭载微小型卫星,进入空间轨道后自主释放执行秘密空间任务。如果是敌对航天器,它可以对其在轨操作,加以破坏。
  X-37B的成功飞行,标志着由于相关国家未来全球快速打击能力的形成,将克服目前绝大多数防空系统的障碍,使得对手无法有效抗击。
  国防大学教授葛立德表示,业内现在普遍的观察是,美国未来会将X-37B打造成下一代新型空间作战武器。“美国空军曾经提出过在一小时内打遍全球目标的全球快速打击概念。正在实验的X-37B,完全有可能转化为承担这一任务的空间作战飞行器,对地面的目标进行毁灭性的打击。美国在追求新一代的空间优势过程中,一直在悄然隐蔽地执行空间实验任务,这一点尤其值得关注。”葛立德说。
  当然,亦有专家认为,没必要将X-37B的能力过于神化了。因为X-37B运行轨道基本维持在500公里以下的近地轨道,携带的燃料不足以把它推入更高的近地轨道,这意味着它很难侦察或者攻击广泛分布在中高轨道的军用卫星。此外与洲际导弹相比,用X-37B执行对地攻击任务的优势不大。“一小时打遍全球”也是有条件的,如果错过目标,需要再等上几天才能重新过顶,因为X-37B无法在太空中掉头或者拐弯。
  
第二代空天飞行器
  
  本次X-37B飞行在轨675天。而2010年4月首次发射的第一架X-37B,在轨225天;其后它曾于2011年3月再次发射,在轨469天。可见,X-37B每次飞行的时间都在拉长。有媒体推测,美国太空战机大致在2015年定型,到2025年能真正形成战斗力。
  作为即将成功的第一款空天飞行器,这也是美国的第二代空天飞行器。早在1960年代初,美空军高层就曾对空天飞机性能提出要求。有关机构则已经开始对空天飞机作探索性试验,当时它被称为“跨大气层飞行器”。1960年代发展的X-15、X-23和X-24等方案,都颇具雏形,为后来的空天飞机研制奠定了重要的基础。由于当时的技术、经济条件相差太远,且应用需求不明确,纷纷中途夭折。
  1986年,美国航空航天局提出研制代号为X-30的空天飞行器。这是一个可重复使用的“国家航空航天飞机”概念,重点在于对高超音速喷气式发动机技术进行研究,后来又将研究重点转移到了火箭动力航天飞机方面,为研制空天飞机打下了基础。1996年7月,美国航空航天局和洛克希德马丁公司签订了一项协议,由洛马公司研制一种可重复使用的运载器技术验证飞行器,并进行飞行试验。该验证机代号为X-33,而最终要研制的实用型飞行器被称为“冒险星”。 NASA原计划于1999年7月4日制造出样机,1999年7月26日进行7倍音速的第一次飞行。但由于技术难度太大,X-33技术验证机的研制任务未能如期完成,这也标志着第一代空天飞行器不了了之。
  X-37B的三次试飞,则标志着第二代空天飞行器将使得空天飞行器时代尽快到来,这也将加大空间军备竞赛。在空军指挥学院战略教研室主任王明志看来,俄罗斯不会甘心一直让美国人遥遥领先。“早在X-37B首次发射时,时任俄罗斯总统梅德韦杰夫就称,如果俄罗斯没有X-37B拥有的手段,就必须迎头赶上,否则必然挨打。”
  作为老牌的航空航天强国,继承了苏联航空航天大多数技术优势的俄罗斯,在空天飞行器超音速燃烧冲压发动机方面技术积累雄厚。苏联彩虹机械设计局在1970年代、1980年代先后推出了“针”式、“彩虹2”式等验证机计划,对高超音速的空天飞行器进行过预研。当然,对于航天飞机飞行经验不多的俄罗斯来说,研制空天飞行器的难度比美国更大。比如三种动力装置的组合和切换。当空天飞行器以6倍音速在大气层内飞行时,空气阻力必将急剧上升,所以其外形必然高度流线化。亚音速飞机常采用的翼吊式发动机不适用,需要将发动机与机身合并,以构成高度流线化的整体外形。即让前机身容纳发动机吸入空气的进气道,让后机身容纳发动机排气的喷管,此所谓“发动机与机身一体化”。这些都是俄罗斯乃至后来者包括中国需要面对的难题。
  至于美国方面,则于10月8日传出消息称,军方与国家航空航天局肯尼迪航天中心就X-37B项目达成协议,X-37B项目将使用肯尼迪中心的轨道飞行器处理设施(OPF)库位1和库位2来处理用于执行发射任务的X-37B。据透露,OPF库位的最后一次使用是在航天飞机项目运行过程中,自从航天飞机停飞后,这两个机库一直空着。肯尼迪航天中心主任卡巴纳(Robert Cabana)称:“在参与美国国家航天局新的深空探测计划期间,肯尼迪航天中心将自身定位着眼于未来任务,正转型成为同时面向商业和政府用户的多用户发射设施。”除了飞行器的发射准备工作,X-37B项目方也将在肯尼迪航天中心的航天飞机着陆场进行试验,以验证X-37B在已有的航天飞机着陆跑道上降落是一种技术上可行的方案。而波音公司则代表X-37B项目方升级OPF内部设施,升级工作预计在12月完成。可见,X-37B,在美国来说,实际是个“举国项目”,其国内各方都在通力配合。
  至于近期目标,一名未透露姓名的项目负责人在美国空军驻范登堡第30太空联队发布的声明中说:“‘轨道测试飞行器’-3的着陆,是该项目的一次标志性事件。”美军准备在2015年从卡纳维拉尔角第四次发射X-37B。
 
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